Aannemers bekennen schuld in omkoping Atlanta

Na een schuldbekentenis van aannemer Elvin R. Mitchell Jr. eind januari, bekende medio februari 2017 de tweede aannemer schuld aan het omkopen van het stadsbestuur van Atlanta voor de verkrijging van bouwopdrachten. Charles P. Richards zou zeker 185.000 dollar onder tafel hebben geschoven. Bij Mitchell zou het om meer dan 1 miljoen dollar zijn gegaan. Beide mannen – goed bevriend – namen de bouwbedrijven over van hun vader en werkten sinds 2009 vaak samen. Tussen 2010 en 2015 zouden ze steekpenningen hebben betaald om opdrachten hun kant op te laten rollen. Over de ontvangers aan de zijde van de gemeente en eventuele tussenpersonen wilde de rechter niets loslaten vanwege het lopende onderzoek.

Charles P. Richards omkoping Atlanta

Charles P. Richards

Richards zou slechts geprobeerd hebben zijn bedrijf voor een faillissement te behoeden toen de financiële crisis uitbrak. Achteraf had hij spijt van zijn daden, zo betuigde Richards en hij zegde zijn volledige medewerking toe aan het verdere onderzoek en gerechtelijke procedures.

Van vier verschillende onderdelen van de gemeente zou Richards tussen 2009 en 2014 bijna 10 miljoen dollar aan opdrachten hebben gekregen voor herstelwerkzaamheden aan rioleringen en straten, renovatie van een recreatiecentrum en de aanleg van wegen. Cascade Building Systems – het bedrijf van Mitchell – haalde tussen 2010 en 2015 ruim 7 miljoen aan werk binnen, met name spoedklussen bij de stormschades in 2011 en 2014 en de overstromingen in 2010. De geldopnames voor de omkoping door CBS lagen in de tijd steeds erg dicht bij de factuurdatum van de betrokken opdrachten.

Zo’n 1,4 miljoen pagina’s aan documenten in deze zaak werden begin februari door burgemeester Kasim Reed openbaar gemaakt en kort daarna grotendeels online gezet. Met deze transparantie-actie zou hij – in de laatste maanden van z’n achtjarige ambtstermijn – zijn eigen mogelijke betrokkenheid willen ontzenuwen. De namen van diverse van zijn voorgangers zijn verbonden aan soortgelijke omkoopschandalen. Onderzoekers in deze zaak hebben een voormalig politiek adviseur op het oog, die werkte  voor de verkiezingscampagne van Reed. Mitzi Bickers werkte ooit voor Mitchell en zou hem later hebben bedreigd, maar is nog nergens van beschuldigd. 

bron: The Atlantic Journal-Constitution (Dan Klepal, Scott Trubey, Alan Judd), Atlantaloop (Dan Whisenhunt)